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SETI@home 如何運作?

Story by Ron Hipschman


令人頭痛的問題 — 堆積如山的資料

截至目前為止,SETI 專案計劃絕大部份,是以美國加州柏克萊大學,為接收無線電天文望遠鏡之即時資料所建構的大型計算機組為主體。雖然擁有這些大型計算機組,但其運算能力在面對這麼龐大且信號微弱的天文無線電資料時,其分析能力也顯得力不從心。建構一台具有分析微弱訊號及強大運算能力的計算機是絕對必要的,最好的解決方案就是購置一台鉅量超級電腦,但對非商業性質的 SETI 專案計劃而言,一直都沒有足夠的經費可購買如此高價位的電腦設備。與其使用一台超級電腦來執行這項作業,不如以次級計算機並花費較長時間來運作;但如此一來,其不斷湧入的待分析訊號會因無法即時處理而堆積如山。是否能使用一批小型計算機,讓訊號的不同部份,同時在這批小型計算機作分析運算?而 SETI 小組又要去那塈銗X上千部電腦,用以分析由 Arecibo 望遠鏡持續湧入的無線電串流訊號?

柏克萊大學 SETI 小組發現,其實在週遭早已經有成千的電腦可供他們利用。這些電腦大部份的時間,都處於螢幕保護模式的閒置狀態,浪費不少寶貴的電腦資源;這也使「SETI@home」的構想得以成型。「SETI@home」的構想是希望能借用您電腦的閒置時間,幫他們「發現新生命、新文明」,而這項工作則是藉由螢幕保護程式,經網際網路,從 SETI 伺服器下載一小段訊號資料,進行分析,完成後將報告回傳給 SETI。當你需要使用電腦作業時,SETI 螢幕保護程式會立刻退出,完全不影響你的正常作業;當電腦閒置時,SETI 螢幕保護程式會自行啟動並接續未完成的分析作業。

這是一項很有趣也很艱難的工作,想要消化如此龐大的資料似乎是不可能的。幸運的是,這些分析作業已經可以很輕易的拆解成較小的單位,使其同時在不同的電腦設備執行,而且彼此不存在相依性。在後續的兩年中,Arecibo 無線電望遠鏡已經掃描整個球面星空三次,所得到的資料也足夠使計劃得以施行。此時,SETI 小組,有著全新的無線電望遠鏡、全新的實驗計劃與全新的研究方向,希望大家能一起來共同參與。

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    本頁譯者為:塏子; 校稿:SFK
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